Tecnologías en la Minería: desde la Mecanización a la Automatización

Juan Daniel Silva
Facultad de Ingeniería y Ciencias
Revista Área Minera
 
Sin duda que la contribución de la innovación tecnológica a la industria minera ha sido enorme en los últimos años. No cabe duda de esto si consideramos que actualmente la mayor parte de los trabajos lo hacen operadores utilizando equipos y tecnologías de última generación. Los métodos de exploración, extracción y beneficio de minerales han sufrido una transformación notable gracias a la transferencia, adaptación y desarrollo de tecnologías, lo que ha incrementado los volúmenes de material explotados y beneficiados, reduciendo el esfuerzo físico de antaño por la utilización de grandes equipos mineros, afectando positivamente la productividad de la industria. Resultado de todo este proceso, la minería actual se caracteriza por un alto grado de mecanización de todos sus procesos. Este es uno de los factores que explica entre otras cosas, el posicionamiento de Chile, desde fines de los 80s, como primer productor mundial de cobre.

No obstante este gran desarrollo, el desafío actual requiere que la industria minera pase a una nueva etapa respecto de la incorporación y sobre todo desarrollo de nuevas tecnologías para la explotación minera actual. Se debe pasar de la mecanización a una mayor automatización de procesos, lograr que las tareas de alto riesgo se realicen con equipos automatizados, telecomandados o remotizados. Deben incrementarse los esfuerzos por automatizar todo aquello que sea posible, particularmente trabajos considerados de riesgo, tanto en explotaciones a cielo abierto o en subterráneo. Los grandes proveedores de equipos han entendido esto y están desarrollando tecnologías de mayor grado de automatización. El desafío de la industria es ahora pasar desde la mecanización a la de automatización de procesos, ganando incrementos de productividad por esta vía.
 
¿Qué se debería hacer entonces? La industria minera debería ser menos conservadora y tomar el desafío de la automatización como su estrategia  propia de competitividad, estimulando y generando las condiciones para que los proveedores vayan hacia allá a una velocidad más alta. Las empresas mineras deberían incorporar en sus planes de negocios tecnologías que estén por validarse, de manera de poner “presión” al sistema de innovación para que ésta se incorpore más rápidamente a los procesos de producción. Se deberían incluir en la operación de los nuevos proyectos nuevas tecnologías y generar las condiciones para que se validen a escala industrial en operaciones que ya están operando. Favorablemente en nuestro país hay algunas iniciativas ya aplicadas exitosamente que avalan esta opción.

Actualmente existen en Chile incentivos tributarios para que las empresas aborden el tema I+D , además de otros mecanismos e instrumentos de apoyo a la innovación a través de Corfo Innova. Existen centros de tecnológicos y universidades nacionales con capacidad para trabajar en temas de alta complejidad bajo este objetivo de mayor automatización. La industria minera en Chile puede dar pasos y señales en esta línea. Para este propósito se deben identificar los temas de futuro que podrían tener mayor impacto en las actuales plataformas tecnológicas y aplicar herramientas y metodologías apropiadas, una de ellas es el Road Map Tecnológico.

A través del desarrollo de una visión de futuro, la industria podría articular el desarrollo de un conjunto de tecnologías de automatización en procesos mineros a rajo abierto y subterráneo. Esto reduciría la brecha de desarrollo tecnológico esperado, incrementando la productividad. La necesidad está instalada, hay ideas y capacidades disponibles en el país para que favorezcamos los espacios de acuerdo y encaminarse por esta vía a desafiar la tecnología actual con nuevos paradigmas.
Juan Daniel Silva
Facultad de Ingeniería y Ciencias
Publicado el Miércoles, 19 Junio 2013